Efectos de la contaminación por mercurio

 Información preparada por el alumno Pablo Maure Echalecu de la asignatura de Contaminación Ambiental y Biodiversidad del Máster Oficial en Técnicas de Caracterización y Conservación de la Diversidad Biológica
 

El mercurio, elemento químico de número atómico 80 y símbolo Hg, es un metal líquido a temperatura ambiente, plateado, brillante y denso, que se encuentra en la naturaleza y se usa principalmente en termómetros y barómetros, y también en aleaciones llamadas amalgamas.

Es altamente toxico, y peligroso ya que puede ser inhalado, absorbido a través de la piel y de las mucosas e ingerido. El efecto que produce puede ser a escala molecular, celular, de tejidos, órganos, sistemas, organismos, poblaciones, comunidades y ecosistemas.

Las formas más tóxicas de mercurio son sus compuestos orgánicos como el dimetilmercurio y el metilmercurio. Compuestos inorgánicos son también altamente tóxicos por ingestión o inhalación (cinabrio).

Uno de los principales problemas del mercurio es la biomagnificación, las plantas son la puerta de entrada de este contaminante a la cadena trófica ya que algunas pueden tolerar su presencia y acumularlo en su estructura. De ahí pasa a los animales y finalmente al ser humano. Estudios han demostrado que los niveles de mercurio son mayores cuanto más alto se está en la cadena trófica.

Efectos fisiológicos:

– Las plantas pueden sufrir elevadas tasas de mortandad o disminución del crecimiento, en función de las concentraciones de mercurio. En las plantas, los efectos comienzan en la raíz y afectan sucesivamente al resto del individuo. En las hojas se producen graves daños en cloroplastos y mitocondrias, también disminuye la cantidad de clorofila e incrementa la permeabilidad de los tejidos los que altera los procesos de fotosíntesis y respiración.

– En animales afecta al sistema nervioso central y a la reproducción.

En seres humanos:

– Daños permanentes en el cerebro. Produce irritabilidad, timidez, temblores, cambios en los problemas de visión o audición y en la memoria.

– Daños en los riñones, pulmones, vómitos, diarrea, erupciones en la piel, irritación ocular, aumento de la presión arterial o del ritmo cardiaco, daños en el ADN, cromosomas, daño en el esperma y problemas en la reproducción, incluyendo abortos.

– Daños en el feto en desarrollo. Puede producir daño cerebral, retraso mental, falta de coordinación, ceguera, convulsiones, incapacidad para hablar, problemas en sus sistemas nervioso y digestivo, daños renales, malformaciones.

El mercurio es un gran problema para la biodiversidad, ya que al ser biocumulable no desaparece de la cadena trófica. Además afecta a todos los seres vivos (plantas, animales y el ser humano), produciendo efectos adversos en todos ellos.

GÖTHBERG, A., GREGER, M., HOLM, K. and BENGTSSON, B. E. (2004). Influence of nutrient levels on uptake and effects of mercury, cadmium, and lead in water spinach. J. Environ. Qual. 33: 1247-1255.

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POSADA, M.I. (2006) Efectos del mercurio sobre algunas plantas acuáticas tropicales. Revista EIA, ISSN 1794-1237 Número 6, p. 57-67

RAMOS, C. X., ESTÉVEZ, S. L. y GIRALDO, E. (2000). Nivel de la contaminación por metilmercurio en la región de La Mojana. Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental. Centro de Investigaciones en Ingeniería Ambiental (CIIA). Universidad de los Andes. Bogotá. Colombia.

Resumen de la Evaluación Mundial del Mercurio, informe científico elaborado en 2002 por un amplio grupo internacional de científicos del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA).

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