Minas de Riotinto siglo XIX: paradigma de un desastre ecotoxicológico

Pozo de Peña de Hierro

Los yacimientos minerales de Río Tinto han sido explotados desde la prehistoria por su riqueza en plata, cobre y oro principalmente. Toda la región sud-occidental de la península Ibérica está sobre una gran veta de mineral. En el excelente museo minero de Río Tinto encontramos abundantes explicaciones y hallazgos arqueológicos de la zona ¡Incluso hay una reproducción de una mina romana con norias y tornillos de Arquímedes! Eso sí, no es apta para claustrofóbicos. Encontramos mapas geológicos y una generosa exposición de los minerales más frecuentes de la zona, maquetas que muestran la evolución de las explotaciones a cielo abierto y el desplazamiento obligado del casco urbano del pueblo según la mina avanzaba ya que, literalmente, las casas se caían a la mina abierta. También encontramos antiguas máquinas y vagones de tren y otra maquinaria minera del siglo. De hecho, de manera complementaria al museo se puede hacer una visita de la zona en una reproducción del tren minero que comunicaba la zona.

Foto del Museo Minero de Río Tinto Ernest Lluch
Entrada al Museo Minero de Río Tinto Ernest Lluch

Lo que más me ha impresionado ha sido la narración de las revueltas sociales que generó el desastre ecotoxicológico y para la salud humana, no ya de la mina, sino de los procesos metalúrgicos para la extracción y purificación de los metales, las teleras. El número de muertos debido a “La manta”, la densa contaminación del aire que lo hacía frecuentemente mortífero,  es desconocido. Cada vez que los procesos de obtención de metales saturaban el aire de sustancias tóxicas, muchas personas caían muy enfermas. Según la información del propio museo La Manta causaba lagrimeo, tos violenta y convulsiva, disnea y vómitos. La intoxicación aguda por respirar el aire contaminado llegaba a causar hemolisis, congestión vascular generalizada y asfixia, e incluso la muerte.

La mortalidad o morbilidad por efecto de La manta no son conocidas. De hecho, según la información del mueso, la causa de muerte de numerosos habitantes de la zona que figura en los certificados de defunción es la “falta de vida”. No sé muy bien si esta denominación nacía del sarcasmo de un médico amordazado por los propietarios de la mina o de la más profunda hipocresía. Es una de las grandes intrigas que me ha suscitado esta visita ¿A vosotros no? También me intriga si esta contaminación que invadió el medio hace 125 años provocó daños genotóxicos que estén aún afectando a la población de la zona. No he leído nada al respecto.

Sin embargo, la empresa sí que reconoció el daño ambiental causado e indemnizó a los propietarios afectados en la provincia. Los gases, al ser arrastrados por la lluvia, generaban ácido sulfúrico que corroía todo lo que mojaba y especialmente los tejidos de los seres vivos. Esta temible lluvia ácida, antes de ser famosa por los daños causados en centroeuropa, arrasó los campos de gran parte de Huelva y Sevilla. Este desastre ecológico afectó seriamente las explotaciones agrícolas de los terratenientes y caciques que, en una peculiar alianza, se unieron a los obreros de la zona minera en la denominada “Liga Antihumista” para denunciar la situación. Los Antihumistas lograron parar en el Senado in extremis una ley propiciada por la industria minera que declaraba las incineraciones a cielo abierto como de “interés general” evitando así su limitación. Dicho sea de paso, estos procedimientos ya habían sido prohibidos por su nefasto efecto hacía años en el país de origen de los propietarios de la mina, Reino Unido.

Si bien se logró parar esta ley, las manifestaciones de los obreros afectados fueron finalmente cruelmente aplastadas en un suceso trágico que ha pasado a la historia con el nombre del “Año de los Tiros”. Las manifestaciones de los trabajadores y sus familias fueron cruelmente aplastadas generando un número de muertos por disparos difícil de concretar. Decenas de muertos y un número indeterminado de heridos tiroteados en las calles por demandar respeto a su salud y a la de toda una región, no es algo que debamos olvidar. No hace muchos años se rodó una película que me encantaría ver.

Actualmente, tras intensivas campañas de reforestación, el desastre ecológico pasa más o menos desapercibido para los inexpertos en Botánica y Ecología. Es necesario que los habitantes de la zona nos cuenten que los pinos enclenques que vemos tienen más de 100 años para darnos cuenta de que los venenos que desencadenaron el desastre siguen presentes. Esta interesante parte de nuestra historia ilustra muy bien cómo la Salud Ambiental y la Ecotoxicología se enfrentan a problemas viejos con nuevas herramientas. Cómo afectan por igual a obreros y terratenientes. Cómo la permisividad con la contaminación de algunas industrias por razón del desarrollo económico y la creación de empleo puede conducir a la enfermedad y muerte de muchos ciudadanos, y a la destrucción de otras actividades económicas básicas como la agricultura. También pueden ayudarnos a entender las tensiones que surgen en países en desarrollo debido a la implantación de explotaciones industriales que causan estragos ambientales y para las poblaciones locales como plantaciones de palma, explotaciones de hidrocarburos o grandes presas hidroeléctricas. Espero que semejantes tensiones y sus dramáticas consecuencias no se repitan.

Me encantaría tener vuestros comentarios y opiniones. Igual alguno tenéis referencias directas de familiares originarios de la zona y podéis dar información de primera mano.

Información interesante:

http://lafactoria-cuencaminera.blogspot.com.es/2012/02/1888-ano-de-los-tiros-un-movimiento_18.html

http://huelvabuenasnoticias.com/2013/09/10/leon-brazquez-desvela-en-riotinto-nuevas-informaciones-de-sus-investigaciones-sobre-el-ano-de-los-tiros/

 

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